Patna-district, Bihar, India. © Bill & Melinda Gates Foundation / Prashant Panjiar

Ondervoeding is een schande

Als iemand die al meer dan 30 jaar aan wereldwijde voedingskwesties werkt, vragen mensen me vaak wat ze kunnen doen. Mijn antwoord is altijd hetzelfde: wees woedend en leid je verontwaardiging in actie.

Als voedingsdeskundige is verontwaardiging een gevoel waarmee ik maar al te vertrouwd ben. Een voorbeeld van toen ik verontwaardiging voelde, was twee jaar geleden, toen ik twee jonge meisjes ontmoette - Shanvi en Mishty - die tegenover elkaar in een dorp in Uttar Pradesh, India woonden. Op vijfjarige leeftijd was Shanvi nauwelijks langer dan haar buurvrouw, Mishty, die slechts 28 maanden oud was.

Omdat Shanvi zo klein en mager was voor haar leeftijd, leed ze aan stunting - een probleem dat 48 miljoen Indiase kinderen treft. Maar de effecten van verdoving reiken verder dan de lengte van een kind. Verlamming bedreigt de cognitieve ontwikkeling van kinderen en het vermogen om veel voorkomende ziekten te bestrijden, zoals diarree en longontsteking. In vergelijking met Mishty had Shanvi meer kans om op school te worstelen en als volwassene minder inkomen te verdienen.

Shanvi, 5 jaar oud (links) en Mishty, 28 maanden oud (rechts), India. Fotocredit: Austin Meyer

Dat elk kind zo'n belemmerende fysieke en mentale groei kan doormaken, is een schande: ons falen om kinderen de juiste voeding te geven, stelt hen voor de rest van hun leven in het nadeel. Zoals Jim Kim van de Wereldbank heeft gezegd, betekent slechte voeding vroeg in het leven: "ongelijkheid wordt ingebakken in de hersenen van kinderen."

Wetende dat de situatie van Shanvi te voorkomen was, werd mijn volgende bron van verontwaardiging.

De moeder van Mishty werd geadviseerd om naar een gezondheidskliniek te gaan toen ze zwanger was, waar ze prenatale zorg kreeg en over het belang van borstvoeding hoorde, beginnend binnen het eerste uur na de geboorte van Mishty en exclusief tot ze zes maanden oud was. De moeder van Shanvi ontving daarentegen geen van deze adviezen. Ze was zich niet bewust van het cruciale belang van prenatale supplementen. Ze nam de lokale praktijk aan om borstvoeding te geven toen Shanvi 10 dagen oud was in plaats van bij de geboorte en gaf haar onregelmatig borstvoeding tot haar eerste verjaardag.

Als de moeder van Shanvi toegang had gehad tot dezelfde ondersteuning als de moeder van Mishty - een pakket diensten dat jaarlijks ongeveer $ 10 kost - is de kans groot dat het leven van Shanvi dramatisch anders zou zijn verlopen.

Ik zal dit weekend aan Shanvi denken als ik naar de Global Nutrition Summit in Milaan ga. De hallen van Milaan lijken misschien ver van de dorpen Uttar Pradesh, maar de reden dat we elkaar ontmoeten is omdat de omstandigheden van Shanvi niet uniek zijn - ondervoeding drijft nog steeds bijna de helft van alle kindersterfte en veroorzaakt onomkeerbare schade aan 155 miljoen meer kinderen die lijden aan achtergebleven groei.

Milaan moet deze verontwaardiging vertalen in actie. Gedurende mijn carrière heb ik gezien dat pure verontwaardiging de vastberadenheid aanwakkert die nodig is om ongelooflijke verandering te bewerkstelligen. Ik denk aan leiders die ik eind jaren negentig kende in Niger - een land dat vaak in het nieuws is vanwege droogte en voedselcrises. Gedreven door pure verontwaardiging over de obscene aantallen Nigeriaanse kinderen wier leven werd bedreigd door ondervoeding, maakten Nigeriaanse functionarissen Niger tot het eerste sub-Sahara Afrikaanse land dat twee jaarlijkse doses vitamine A verzekerde. Dit was niet genoeg om de crisis in Niger te beëindigen, maar het was een concrete, tastbare actie om er een behoorlijke deuk in te maken.

Regio Dosso, Niger. © Gates Archive / Sam Phelps

Op dit soort gerichte programma's zullen we volgende week in Milaan focussen. Ik heb het geluk gehad een handvol nationale leiders te ontmoeten die deze programma's hebben geleid. Mensen zoals Abdoulaye Ka, de nationale coördinator van de bestrijding van ondervoeding in Senegal, en Bertine Ouaro, de directeur voeding bij het ministerie van Volksgezondheid van Burkina Faso. Abadoulaye heeft de afgelopen 20 jaar bijgedragen aan het verminderen van verdoving van 33 procent naar 19 procent en heeft van Senegal een bastion van succes gemaakt in een regio met een aantal van 's werelds slechtste percentages van ondervoeding; en Bertine werkt vandaag hetzelfde in Burkina Faso.

Als ik aan Abadoulaye en Bertine denk, beschouw ik hen als het meest effectieve leger ter wereld, maar zonder wapens. Ze staan ​​aan de frontlinie met hun strijdkaarten, klaar om te vechten voor de toekomst van hun land en voor kinderen zoals Shanvi - maar met weinig tot geen middelen om het werk gedaan te krijgen.

Vaak is dat omdat de mensen die de portemonnee vasthielden die verontwaardiging nog niet hebben gevoeld.

Een pleidooi voor mijn collega's die deze week naar Milaan gaan: wanneer je lokale leiders zoals Abadaloye en Bertine praktisch hoort praten over de programma's die ze hopen te implementeren en de doelen die ze voor hun landen hebben gesteld, weten dat achter dat gerichte pragmatisme ze worden gevoed door verontwaardiging. En ik kan je uit de eerste hand vertellen dat het een verontwaardiging is die ongelooflijk krachtig is, omdat het wordt gedreven door kinderen zoals Shanvi elke dag te ontmoeten.

Kanaliseer hun verontwaardiging en zet vervolgens in op actie. Samen kunnen we het machtigste leger ter wereld zijn.